Джон Френсис родился в Филадельфии. Известен как художник-самоучка, до 1845 года он работал в качестве художника-портретиста в Центральной и Восточной Пенсильвании. Портреты Фрэнсиса раскрывают его ранние увлечения изображением мельчайших деталей. В 1845 году Фрэнсис начал выставил свои работы в Пенсильванской академии изящных искусств и Филадельфийского союза искусств, которые поддерживали американских художников, наградив картины абонентов. Именно в этот период он начал концентрироваться на написании натюрмортов, который был очень популярен в то время в Филадельфии. Его первый известный натюрморт датируется 1850 г., и к 1854 году он перестал рисовать что-нибудь ещё. Вскоре Фрэнсис стал известен как ведущий художник в этом жанре. Почти все его картины изображают фрукты и десерты.
Джон Френсис написал достаточно много "столовых" натюрмортов, его привлекали фрукты, вино, орехи и другие продукты, однако предметов, которые также традиционно используются для написания натюрмортов книг, часов, канцелярских принадлежностей он не писал.