Перефразируя известное выражение, можно сказать: мы-то, что мы носим. Это значит, что любая одежда не столько представляет собой набор утилитарных предметов, сколько отражает суммарный опыт человечества. При чём речь в первую очередь идёт не о фасоне или крое наряда, а о ткани из которой он изготовлен. Самая простая вещь, например футболка из хлопка, стоит недорого и доступна каждому желающему лишь потому, что на протяжении тысячелетий люди совершили множество полезных изобретений и превратили их в технологии. Для создания футболки нужны земледелие, прядение, ткачество, окраска, логистика, торговля. А также одновременные усилия многих людей. Если современный человек внезапно окажется вдали от цивилизации, где-то на необитаемом острове, то не сможет повторить технологический цикл, необходимый для производства ткани. 

Ткань, бесспорно, одно из самых величайших изобретений человечества, длительное время считавшееся вершиной прогресса, источником богатства и символом социального статуса. Между тем история ткани не такая уж древняя. В промежутке от 170 до 83 тысяч лет назад человек (тогда даже ещё не сапиенс) начал использовать шкуры, листья. В диапазоне от 60 до 30 тыс лет назад появились костные иглы для шитья шкур. Между 9 и 17 тысячелетиями до н.э. люди научились изготавливать тканые материалы из растительных волокон и шерсти животных. Массовый переход народов Евразии на тканую одежду начался примерно в 5 - 4 веке до н.э. Таким образом, человек использует ткань для изготовления одежды не более 4-6% своей истории. 

Сама история ткани состоит из непрерывных инноваций. Первым ткацким станком вероятно, была обычная перекладина, к которой крепились нити основы. Нижняя часть основы крепилась на поясе ткача, если полотно было узким или притягивалось к земле специальными грузиками. Затем было придумано множество различных приспособлений , позволивших изготавливать тонкие прочные нити и ткани с различными переплетениями. Уже в др. Египте в 5 тыс до н.э. египтяне вырабатывали льняной текстиль, имеющий на квадратном сантиметре 48 нитей в основе и 60 по утку. По этой же технологии стали изготавливать ткань из хлопка, шерсти, коконов шелкопряда, джута, гибискуса, рами, агавы, конопли. Долгое время развитие ткацкого дела шло по линии совершенствования технических приспособлений и качества выделки. Пока в эпоху промышленной революции люди не изобрели паровые станки и синтетические ткани. С тех пор ткань можно производить в любом количестве при сохранении низкой себестоимости.

На картине Исаака Клааса ван Сваненбурга (1538-1614) изображён весь процесс производства шерстяной ткани, от прядения до ткачества. Шерсть играла важную роль в экономике Европы, а голландцы славились качественными тканями.